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(Información) Las cataratas de sangre


Una de las más sugestivas maravillas naturales presentes en la Antártida son las Cataratas de Sangre.

Los escritores de ciencia ficción de los años cincuenta construían aventuras hermosas e insólitas. Una de las más intrigantes, el hallazgo de criaturas extraterrestres en los polos, dio al cine dos películas memorables, La cosa del Otro Mundo (Thing from Another World), y el remake The Thing.

Si ahora les contara que los científicos han encontrado seres vivos que se alimentan de sal, y que han vivido debajo de un glaciar de la Antártida aislados durante millones de años, en absoluta obscuridad y sin oxígeno, ¿no encajaría eso casi a la perfección con las películas referidas?

Pues el hallazgo lo trae a colación la revista Science en su última edición. Y ciertamente, la imagen que ilustra esta historia viene a demostrarnos que la ciencia a veces supera a la ficción (o casi). En el casquete oriental antártico, y enterrado bajo el glacial Taylor, los expertos han encontrado una comunidad de microorganismos que han sobrevivido entre hace 1,5 y 2 millones de años, en condiciones donde se pensaba que la vida no podía sobrevivir, en los secos y helados valles de McMurdo, un desierto extremo y helado completamente desprovisto de cualquier animal o planta, y que sólo recibe unos diez centímetros de nieve al año: el equivalente a la aridez del Sahara, o incluso mucho peor.

“Cataratas de sangre” las alimentaba
En este increíble paisaje, los glaciares, tan altos como rascacielos, permanecen inalterables en invierno, pero funden parte de su contenido en primavera, y el agua helada fluye entre estos valles tan secos formando lagos. Pero entre estas sorpresas, hay una que intrigó sobremanera a Jill Mikucki, investigador del Colegio Darmouth, y uno de los autores principales del estudio. Se trata de una emisión bautizada como “cataratas de sangre”, que se desprende del glaciar, y que a veces tiene una extraña consistencia rojiza, que contrasta desde luego con el blanco hielo de los alrededores.

Estas cataratas están formadas por un líquido que no es exactamente agua salada de mar, pero que se le parece. Y al parecer, esta “sangre” es la que ha venido alimentando a una comunidad de bacterias que persisten bajo el glaciar.

Para Mikucki, una de las grandes cuestiones aún sin respuesta es explicar como lo han conseguido. “¿Como son capaces de persistir bajo centenares y centenares de metros y vivir en condiciones permanentes de frío y oscuridad durante millones de años?”, se pregunta este experto.

Es decir: sin luz, ni oxígeno; en un ambiente de una salinidad excesiva (lo que resulta mortal para la vida), con alto contenido en cloro y azufre, en un ambiente de hierro reducido, y temperaturas extremadamente bajas. Estas bacterias, entre las que se han catalogado géneros como Thiomicrospira y Desulfocapsa, no pueden realizar la fotosíntesis: pero extraen la energía del hierro y del azufre para incorporar el carbono a sus cuerpos.

Las cataratas de sangre no habían pasado desapercibidas a los primeros exploradores de estos valles, a principios del siglo pasado. De acuerdo con Mikucki, pensaron que el peculiar color rojo se debía a algas marinas.

De la familia marina
La explicación no resultó correcta, desde luego. Pero los análisis de este experto han demostrado que estas bacterias pertenecen a un linaje de microbios marinos que han podido adaptarse de una forma tan increíble a las durísimas condiciones bajo el glaciar. “Las cataratas son como una cápsula del tiempo en la historia de la Tierra”, ha indicado este experto. “No conozco ningún ambiente parecido en ningún otro lugar de la Tierra”.

“Es como encontrar un bosque que nadie ha visto desde hace 1,5 millones de años”, ha indicado por su parte la investigadora Ann Pearson, de la Universidad de Harvard. “Y de forma muy intrigante, estas especies son parecidos y muy diferentes a la vez a microorganismos contemporáneos, debido a que se han adaptado a estas condiciones tan inhóspitas”.

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